淺山森林裡的虎爺:石虎

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虎爺,是臺灣與中國民間信仰中,以虎為形的神祇,作為山神、土地公或是城隍爺的座騎。人們有時稱祂為虎爺將軍,有時稱呼其為下壇將軍。除了作為其他神明的坐騎外,威猛的虎爺也會咬鬼鎮邪,保守一方土地平安。俗語說:「土地神轄山中虎」,指的便是虎爺。不過,你可知道,臺灣的低海拔森林之中,也有著大自然虎爺的身影在?

徜徉山林的嬌小威猛身影

其實,這幾年社會越來越願意去深入認識我們生長的土地,或許各位已經聽過牠的大名了:石虎。石虎和臺灣已經滅絕的雲豹一樣,都是屬於哺乳動物中貓科的野生動物,早在人類踏上臺灣之前,便可能已經徜徉在低海拔的森林中了。不要看石虎小小身影,大小與一般家貓類似,但也是個性凶猛的掠食者。舉凡小型的哺乳動物例如森林中的老鼠、鳥類、蜥蜴、蛇、甚至野兔等,都是石虎餐桌上的選擇。也因此牠們在食物網的上層,扮演了捕食、平衡其他生物族群數量的功能,維持了生態系的平衡。

如何辨識石虎

若是我們在野外巧遇森林中的身影,怎麼知道是虎斑貓,還是石虎呢?石虎與虎斑貓在外表上的主要差異,主要有以下幾項:石虎耳背有白斑,虎斑貓沒有;石虎的身體斑紋是斑點狀甚至類似雲豹的雲紋,虎斑貓是條紋狀;石虎尾巴是斑點紋,虎斑貓則是環形條紋;石虎額頭有白條紋,一般家貓或野貓則沒有。掌握了以上幾項主要特徵,或許下次到苗栗、臺中及南投的田野間,你也會有幸瞥見臺灣低海拔山林的嬌貴身影唷。

石虎在臺灣的足跡

根據過去拜訪臺灣的學者紀錄與民間觀察,直到西元1940年之間,臺灣全島各地依然能發現石虎。然而近年確定的石虎紀錄,僅在苗栗至嘉義的低海拔山區之間,而以苗栗、台中、南投為主要分布區域。為何現在許多區域不再能看到石虎悠遊山林了?根據學者、專家與政府單位共同研究,推測石虎喜歡的棲息地與人類鄉鎮、農田相鄰,因而受到土地開發的影響,家園面積逐漸縮減。過去農委會補助的毒鼠藥或是農藥施用,也影響了石虎的健康。由於石虎飢餓時也會偷獵農家飼養家禽,可能會被捕殺。道路開發使的牠們家園破碎,往來容易遭到車輛撞擊,也威脅到山林虎爺的安危。

帶給我們的功課

人類生活與自然生存,真的無法並重嗎?其實石虎受到威脅的課題,在許多方面重新喚起各界的認知,並重新省思我們看待自然的方式,尋求具有智慧的解決方式。例如高速公路局,就在苗栗過去石虎常發生車禍的路段,利用已經存在的跨越橋或涵洞,重新稍稍調整設計,吸引石虎使用,讓高速公路兩側的石虎族群可以平安往來。

農田周圍設置的自動相機,常常記錄到石虎在夜裡拜訪農田的身影,而苗栗楓樹窩社區重新檢討、省思農業從事的方式,調整施肥與用藥,讓四周的生物能安心在農田周圍活動、繁衍,也保存了鄰近石虎族群的存續。就在今年,農委會防檢局也全面檢討使用毒鼠藥的成效和代價,以後不再以無效且危害其他生物的毒鼠藥補助方式,來處理鼠患。這些措施,並不僅只是為了提升石虎數量,更是重新用嚴謹與開放的角度來看待我們深處的環境,並以智慧的方式友善的相處。【臺灣公論報】(文/觀察家生態顧問有限公司 鍾昆典‧圖/觀察家生態顧問有限公司 提供)

石虎與農田食物網(觀察家生態顧問有限公司陳姿言繪製)